Orthovandewiele geeft de fakkel door… En de vlam brand vuriger dan ooit!

Geen maandagmorgen blues voor Arne Vandewiele (32 jaar). Als een jong veulen dartelt hij in zijn atelier rond om mij alle facetten van het vak ‘orthopedische schoenen en steunzolen maken’ te tonen en het hele productieproces van naaldje tot draadje uit de doeken te doen. Vol vuur spreekt hij over het métier dat hij samen met zijn vader Marc uitoefent: wat ze doen, waarvoor ze staan en vooral hoe ze het verschil maken. De passie spat eraf …. wat leuk om jonge mensen zo enthousiast over hun beroep te horen vertellen! 

Maar eerst even een duik terug in de tijd.

My father was a tailor

Marc Vandewiele was 18 jaar toen hij voor de eerste keer een schoenleest in zijn handen nam. Ietwat gepusht door moeder Georgette, die haar zoon kende als haar broekzak, ging hij tijdens de vakantie een handje toesteken bij een orthopedist in Oudenaarde. Een vak leren waarbij hij creatief kon zijn met zijn handen, bleek al gauw het aangewezen pad voor Marc en in september liet hij zich inschrijven in de toenmalige ‘schoenmakersschool’ in Izegem. Na een basisopleiding van twee jaar leerde hij de stiel ‘orthopedische schoenen en steunzolen maken’ via een leercontract. 
Marc had toen al belangstelling voor mooie en comfortabele kledij en hij maakte er dan ook graag zijn beroep van. Hij zou niet werken met textiel zoals vader Marcel, maar met leer. Op 1 oktober 1984 vestigde hij zich in de Molenstraat in Olsene, in een klein atelier bij zijn woning. Daarna verhuisde de eenmanszaak naar de Grote Steenweg en kwam ook Marleen, Marcs toenmalige echtgenote, in the picture. Zij bediende de naaimachine voor het stikwerk en nam wat administratief werk in handen.
Nu 35 jaar later is het bedrijf gevestigd in een mooi pand langs de Rijksweg in Machelen en is het tot een volwassen telg uitgegroeid, met een team van zeven gemotiveerde en professionele medewerkers.

Een verhaal van mensen

‘Onze business draait in de eerste plaats om de klanten. Ieder heeft zijn eigen verhaal. Patiënten die dankbaar zijn en terugkeren, daaruit putten wij beiden de meeste voldoening’, zeggen zowel vader als zoon. ‘Het gebeurt vaak dat wij positieve commentaar krijgen van onze klanten. Bijvoorbeeld een compliment als “ondanks onze erbarmelijke voeten hebben jullie voor ons zo’n mooi paar schoenen gemaakt! Dat hadden wij echt niet verwacht, ze zien eruit als ‘normale’ schoenen.”

De mensen voor wie zij die schoenen maken, hebben een orthopedisch of een neurologisch probleem. Het zijn personen met een misvorming aan een voet ten gevolge van een vergroeiing, amputatie of een ongeval …, mensen met een motorische beperking, mensen met een hersenverlamming of diabetespatiënt, …  om maar een paar situaties op te noemen. 
Sommige schoenen zijn bestemd voor revalidatie-oefeningen, andere zijn broodnodig voor de patiënt om de hele dag rechtop te kunnen blijven staan.

‘Maar onze zaak draait ook rond de mensen met wie we samenwerken’, zeggen Marc en Arne. Gino, Marcs partner in crime van het eerste uur, werkt er ondertussen meer dan 25 jaar. Hij is de specialist in de montage van de schoenen. Laurens is dan weer een echte all rounder: niet alleen als podoloog en schoentechnoloog, ook voor het digitale aspect van de job is hij een goede kracht. Patricia zorgt ervoor dat het stikwerk vlot en vlekkeloos verloopt. De jongste telg in de equipe, Charity, is eveneens podologe en ontfermt zich vooral over de steunzolen. En dan zijn er nog drie externe patroonmakers waarop ze een beroep doen en die elk hun specialiteit hebben. 
Het is een goed geoliede machine waarbij elke schakel onmisbaar is en die Marc en Arne samen met Annelot (de vrouw van Arne) draaiend houden.

Op maat van de klant qua comfort en esthetiek

De woorden die zowel Marc als Arne courant in de mond nemen wanneer ze hun vak beschrijven, leggen meteen de ziel van hun bedrijf bloot: ‘persoonlijke aanpak’, ‘flexibiliteit’, ‘servicegericht werken’, ‘tijd maken voor de klant’, ‘elk product een ambachtelijke finishing touch geven’, ‘het oog wil ook wat’ en ‘comfort bij het afgewerkt product primeert’.

Het begint al met de keuze van het model. Geen eenheidsworst bij Orthovandewiele! Voor zover de pathologie / aandoening  van zijn voet het toelaat, is de klant vrij en mag hij zelf aangeven wat hij mooi vindt. Een serieuze meerwaarde voor wie op orthopedisch schoeisel is aangewezen, want bij veel concullega’s is het aanbod tegenwoordig beperkt tot een aantal gestandaardiseerde, vaak oubollige modellen waaruit de patiënt zijn keuze moet maken. 
‘Orthopedische schoenen kunnen ook mooi zijn’, zegt Arne en dat blijkt meteen zijn slogan te zijn. ‘Veel van onze klanten zijn aangenaam verrast wanneer ze zien wat wij allemaal voor hen kunnen maken. Orthopedische schoenen worden vaak nog geassocieerd met een soort prehistorische gedrochten, een noodzakelijk kwaad. Wij leggen de lat heel hoog voor onze producten. Niet alleen qua gebruikscomfort, maar ook op esthetisch vlak. En wij zijn daarin zeer flexibel want het oog wil ook wat. Ons motto is: gepersonaliseerd maatwerk leveren’.
‘Het is trouwens het creatieve aspect dat mij altijd het meest aangetrokken heeft in dit vak’, voegt Marc eraan toe. ‘Voor veel mensen is orthopedische schoenen maken niet echt een sexy beroep, maar ik geniet ervan om iets uit niets te maken. Door een aantal bewerkingen te doen op een stuk ruw materiaal creëer je een uniek stuk waarmee je iemand gelukkig maakt’. 

Dat het hoofdaccent op het comfort en goed gevoel van de klant ligt, vertaalt zich ook in het pasgebeuren. ‘Er wordt zonder probleem een extra pasbeurt ingelast als dat wenselijk is. Daardoor hebben wij ook minder nazorg. We krijgen quasi geen schoenen terug die toch nog niet helemaal goed zitten of die eigenlijk nog niet 100% op punt staan’…

Marc heeft van bij de start bewust nooit voor grootschaligheid gekozen en Arne trekt die lijn door. De schoenen zowel als de steunzolen die zij afleveren, zijn geen prêt-à-porter, maar veeleer haute couture. ‘We laten onze schoenen passen en we finetunen ze tot het eindproduct helemaal op de voet gegoten zit. En als dat enkele uren meer werk vraagt dan voor een doorsnee orthopedische schoen nodig is, dan hebben wij dat daar voor over’. 

De volgende generatie en de paplepel

Ook Arne werkt graag ‘met zijn handen’ en houdt vooral van de afwisseling die zijn beroep biedt. Het is een combinatie van ambacht en menselijk contact, en die afwisseling maakt het extra boeiend. In 2009, precies tien jaar geleden, heeft Arne vaste voet aan wal gezet bij Orthovandewiele en de hamer voor de leest ingeruild. Hij was initieel schrijnwerker van opleiding maar tijdens vakantiejobs bij vader Marc sloeg de vonk voor het vak over. Hij volgde de opleiding ‘orthopedie’ bij Syntra (die ondertussen bij gebrek aan belangstelling is uitgestorven) en deed daarna nog twee jaar stage bij Marc, tot hij uiteindelijk klaar was voor zijn eindexamen en zijn RIZIV-nummer op zak mocht steken. ‘Eigenlijk ligt het vak van schrijnwerker en orthopedist vrij dicht bij elkaar’, aldus Arne. ‘Beiden maken gebruik van hout en houtbewerkingsmachines, maar schoenen en steunzolen maken is fijner werk en vraagt een manuele finishing touch’.

We moeten stevig in onze schoenen staan voor de toekomst

En er was nog een andere vonk die oversloeg, want toen kwam Annelot … Als een nieuwjaarscadeau kwam zij op 1 januari 2011 het team vervoegen. Zij zorgt sindsdien voor een gestroomlijnde planning en leidt de administratie in goede banen: het onthaal van de klanten, contact met de mutualiteiten, een deel van de boekhouding zijn haar belangrijkste taken. Met de komst van Annelot groeide bij Arne ook het idee om samen de zaak over te nemen. Daar zijn ze nu volop mee bezig. In 2023, wanneer Marc met pensioen gaat, nemen zij het roer volledig over.  

De twee jonge zaakvoeders willen op hetzelfde elan verder gaan. Tegelijkertijd zijn ze zich er ook van bewust dat ze mee moeten met de ‘flow’ en rekening moeten houden met de context van vandaag. Vooral de laatste twee jaren is er in de branche een enorme digitalisering aan de gang. Die zorgt ervoor dat het productieproces sneller verloopt, dat er minder schadelijke chemische stoffen moeten worden gebruikt en dat ontwerpen digitaal kunnen worden gestockeerd. ‘Vroeger was het 100 % handwerk en ambacht’ zegt Arne, ‘nu gaat het sneller. Maar als je de tools op de juiste manier gebruikt en het product op dezelfde manuele manier blijft afwerken, kan je even precies te werk gaan’. Met andere woorden: efficiënter werken zonder in te boeten op kwaliteit.

Ook de aspecten marketing en prospectie spelen tegenwoordig een belangrijke rol. Er moet voldoende aandacht worden besteed aan de visibiliteit van hun zaak. Ze hebben al een nieuwe website orthovandewiele.be en er wordt werk gemaakt van een online modellenboek als inspiratiebron voor de klanten. 
Toen Marc zo’n 35 jaar geleden startte, kwamen de bestellingen quasi vanzelf binnen, vooral via mond-aan-mond-reclame. Nu is het een noodzaak om (pro)actief te prospecteren en je bedrijf op de juiste manier te profileren. ‘Uiteindelijk hebben we nu ook een groter team, wat op zich ook een uitdaging is’ zegt Arne. ‘Er moet voldoende werk op de plank komen’.

‘Wat de toekomst zal brengen, weten we natuurlijk niet’, aldus Arne. ‘We hopen dat we verder ons eigen ding kunnen blijven doen en we willen zeker op hetzelfde niveau verder gaan. Twee factoren spelen daarbij alvast in onze kaart. Een eerste treffer is dat onze patiënten genieten van het systeem van de nomenclatuur. In België is het remgeld gelukkig nog steeds beperkt. De mutualiteit betaalt 80 tot 90 % van ons product. Een tweede voordeel is dat we ons in een nichemarkt bevinden. Het is een zeer specifieke branche die uitsluitend maatwerk aflevert en maatwerk zal er altijd nodig zijn. Handigheid en ambacht zijn daarbij uiterst belangrijk, die kan je niet uitschakelen in ons vak. Met confectie kan je veel oplossen, maar niet alles’.

Ik eindig met een vraag aan Marc: ‘Wat hoopt hij te zien wanneer hij over tien jaar naar zijn bedrijf terugblikt?’ en ik zie zijn oogjes blinken. Dat moet een mix zijn van emotie en tevredenheid, want met de volgende generatie zijn het bedrijf en ‘onze voeten’ zonder twijfel ‘in goede handen’.

Hilde Deweer 
11 februari 2019

Close Menu